Fed y virus tienen las cartas

James Carville, el svengali político de Bill Clinton, es un regalo de Dios para los comentaristas financieros. Su eslogan ganador: “Es la economía, estúpido”. Su deseo de reencarnación: volver como mercado de bonos, porque el mercado de bonos “puede intimidar a cualquiera”. Esos dos comentarios, por sí solos, han proporcionado la columna vertebral a innumerables columnas financieras durante el último cuarto de siglo. En estos días, sin embargo, es posible que necesiten una pequeña revisión. Carville podría preferir regresar como Reserva Federal, porque el banco central ahora ha intimidado incluso al mercado de bonos para que lo acepte en silencio. Y el nuevo lema: “Es el virus, estúpido”.

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Para ilustrar, eche un vistazo a este gráfico del índice MOVE de volatilidad del mercado de bonos frente al índice VIX, que rastrea la volatilidad en las acciones de Estados Unidos. El primero ha ido disminuyendo de manera constante y, después de los terrores de marzo, ha bajado a nuevos mínimos. En contraste, la volatilidad del mercado de valores se ha asentado en un nivel marcadamente más alto que la norma durante los cuatro años anteriores a la pandemia:

Sabemos por qué el mercado de bonos está tan tranquilo; la Fed lo ha puesto a dormir. Pero el comportamiento del mercado de valores requiere más explicaciones. El anuncio del 9 de noviembre de que la vacuna Pfizer Inc.-BioNTech SE COVID-19 tenía más del 90% de efectividad estimuló uno de los días más dramáticos jamás vistos en los mercados y ayudó a reducir drásticamente el VIX. Pero en lugar de continuar más abajo hasta el nivel de aproximadamente 10 que ha habitado durante gran parte de la era de la relajación cuantitativa, no logró volver a cruzar el nivel 20. Sin embargo, se disparó brevemente por encima de 30 en las primeras horas de la mañana del lunes en Nueva York, ya que los mercados reaccionaron a las noticias de Europa.

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Todos estaban preparados para las grandes noticias de Europa, ya que el Reino Unido y la Unión Europea intentaron llegar a un acuerdo de última hora sobre un tratado comercial posterior al Brexit, que debe entrar en vigencia el 1 de enero. Cuando amaneció el lunes, los negociadores habían solicitó otra prórroga del plazo. Pero gracias al virus, poco importaba si había o no un acuerdo.

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El Reino Unido y la UE han pasado 54 meses hablando sobre cómo evitar una parada repentina y dañina para viajar y comerciar a través de la frontera británica; y justo cuando estaban a punto de tomar una decisión, el coronavirus logró que sucediera, por sí solo, en menos de 24 horas, solo por mutar. El efecto sobre el sentimiento en otros lugares fue inmediato y saludable.

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Brexit y COVID-19 tienen en común que su impacto inmediato será mucho mayor en el Reino Unido y sus vecinos europeos más cercanos que en el resto del mundo, pero que su impacto a largo plazo podría ser global. Las conversaciones sobre el Brexit ayudarán a establecer las perspectivas de un orden continuo basado en reglas a medida que retrocede la globalización. Y la mutación afectará si el resto del mundo puede volver a la normalidad después de la pandemia.

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Por lo tanto, no fue una sorpresa que la volatilidad en el índice Euro Stoxx 50 de acciones europeas se moviera precisamente en línea con el VIX durante las horas en las que ambos cotizaron. Al cierre de las operaciones europeas, había un poco más de optimismo en cuanto a que las paradas totales del transporte podrían retrasarse. Las esperanzas de un acuerdo del Brexit también mejoraron, sobre la base ligeramente absurda de que los británicos ahora están preparados para permitir que la UE tenga un poco más de acceso a las aguas pesqueras británicas. Siempre ha parecido un escollo inverosímil para un acuerdo, pero parece haber tenido su efecto al otro lado del Atlántico:

Mientras tanto, EE. UU. Fue impulsado por un trato enorme, el paquete de “estímulo” de 900.000 millones de dólares que parece haber sido aprobado tanto por la Cámara como por el Senado mientras escribo, que incluye algunos compromisos ridículos. Los comediantes nocturnos se divertirán mucho con el hecho de que los republicanos pidieron una medida que hiciera que los almuerzos de negocios fueran deducibles de impuestos como parte de lo que se suponía era un esfuerzo de rescate ante una pandemia. La recuperación del mercado estadounidense también se vio favorecida por las acciones de los bancos, que se beneficiaron de la noticia del viernes por la noche de que se les permite comenzar a recomprar sus acciones, otro desarrollo que deleitará a aquellos cuyos negocios están cerrando debido a la pandemia:

El problema que domina todo lo demás sigue siendo COVID-19, que continúa fortaleciéndose en Estados Unidos. Si bien la Navidad se canceló en Gran Bretaña, lo que debería ayudar a frenar la propagación, la temporada navideña es inminente para gran parte del resto del mundo. ¿Eso le dará al virus, o incluso a su mutación, un nuevo impulso? ¿Y cuándo terminará realmente el virus? ¿Cuándo nos quitamos las máscaras? ¿Cuándo volvemos a ir a un juego de deportes?

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En un momento, muchos de nosotros hubiéramos dicho que en el momento en que se aprobara una vacuna y comenzaran las vacunas sería el momento en que los mercados podrían ver la pandemia. Pero eso no es del todo cierto, como sabemos ahora. Necesitamos estar seguros de que el virus no puede ir un paso por delante de los vacunadores al mutar en algo más infeccioso o, Dios no lo quiera, más resistente y mortal. Necesitamos saber que se puede fabricar, distribuir y entregar suficiente vacuna. Todo esto debe suceder con la rapidez y la suficiente justicia para evitar el desorden social. Y, fundamentalmente, debemos evitar algún incidente horrible en el que se revele un efecto secundario que sacude la confianza del público en la vacuna.

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Ninguno de estos riesgos es extremo. Podemos vivir con ellos. Pero el mismo problema que ha acosado a los mercados durante todo el año continúa. No se trata de riesgos económicos y financieros convencionales. Quienes estamos acostumbrados a evaluar las contingencias tradicionales no tenemos ni idea de por dónde empezar a evaluar estas posibilidades.

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Eso nos deja con una situación en la que la Fed, en combinación con la resistencia demostrada de la economía hasta la fecha, ha sido suficiente para llevar los mercados de valores a máximos históricos. Pero la cantidad de riesgo inconmensurable en el sistema sigue siendo inusualmente alta, por lo que la volatilidad también sigue siendo elevada. La recuperación del virus a mediados del próximo año sigue siendo un caso base razonable, y probablemente se pueda ganar un poco más de dinero si esto sucede. Pero, ¿cómo se puede medir esto y cómo sabremos siquiera cuándo llegamos allí? Para eso, necesitamos pasar de Carville al juez Potter Stewart, otra figura a la que todos los columnistas tienen una eterna deuda de gratitud. Tomando prestado de su propia definición de pornografía dura, es posible que no seamos capaces de definir cuándo será derrotado el virus, pero lo sabremos cuando lo veamos.

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